Signos de advertencia de la enfermedad de Alzheimer: ¿Cuándo debe consultar a un médico?

¿Le preocupan los cambios en su capacidad de razonamiento y conducta, o los de un ser querido?

Uno de cada 10 estadounidenses mayores de 65 años de edad viven con enfermedad de Alzheimer (EA), y se prevé que esa cantidad aumente exponencialmente en las próximas décadas. Para 2050, 14 millones de estadounidenses podrían vivir con la enfermedad.

Considerando estas alarmantes estadísticas, es probable que en algún momento alguien que conoce pueda ser afectado, y por eso es importante que esté atento a los primeros signos de advertencia. Si bien los cambios cerebrales que causan la EA inician años, e incluso décadas, antes de que aparezcan los síntomas, puede ser difícil diferenciar entre el envejecimiento normal y los signos de las primeras etapas de la enfermedad.

Sin embargo, mientras antes se detecte la EA es mejor, ya que el diagnóstico temprano puede ayudar a los pacientes y a sus familias a planificar el futuro, iniciar el tratamiento (tanto modificaciones al estilo de vida como medicamentos), y considerar la participación en un ensayo clínico. Los ensayos clínicos para la EA, en los que se prueban tratamientos nuevos y prometedores, se enfocan cada vez más en probar nuevos medicamentos en las primeras etapas de la enfermedad, cuando aparecen los primeros síntomas.

Esté alerta a estos cinco síntomas

  1. Pérdida de la memoria
    La EA es una enfermedad cerebral que causa un lento deterioro de la memoria, el pensamiento y el razonamiento. Lo más notable durante las primeras etapas es que puede descubrir que su ser querido ha empezado a olvidar cosas que aprendió recientemente, a repetir cosas, y a ser incapaz de terminar tareas que solían ser fáciles (pagar facturas, hacer y asistir a citas, o tomar medicamentos). Aunque una ligera pérdida de memoria es parte normal del envejecimiento, no debe ser persistente ni empeorar con el paso del tiempo.
  2. Cambios conductuales
    Además de afectar la memoria, la EA y otras demencias pueden ocasionar cambios en la conducta. En algunas personas, el mal juicio puede ser el primer síntoma. La apatía (falta de interés en las actividades) y el retraimiento social también pueden ser signos de una enfermedad cerebral.
  3. Lenguaje
    La dificultad para encontrar palabras es un síntoma común del envejecimiento normal, y olvidar una palabra puede ocurrir porque estamos distraídos pensando en otras cosas, dormimos mal, o tenemos un «mal día». Los cambios en el lenguaje que se observan con la demencia van más allá de encontrar palabras, y usualmente tienen que ver con la dificultad para expresar una idea.
  4. Dificultades visoespaciales
    El sistema visual tiene dos componentes: 1. la captura de la luz (realizada en el cristalino, la retina y el nervio óptico) y 2. la interpretación de esa luz a información significativa (realizada por la parte trasera del cerebro, o lóbulo occipital). En algunas demencias, el primer síntoma notable puede deberse a que el cerebro está interpretando la información visual de manera defectuosa. Los síntomas de estas demencias pueden incluir dificultades para juzgar distancias (al conducir un automóvil) o manipular objetos (como al colgar un cuadro o al usar cubiertos u otros objetos domésticos).
  5. Cambios en la personalidad
    Cuando las personas envejecen, usualmente se acostumbran a sus rutinas y pueden molestarse al desviarse de estos patrones. Sin embargo, las personas con demencia pueden presentar cambios más drásticos en su personalidad y sentirse ansiosos, temerosos, suspicaces, confundidos o deprimidos.

Si sigue indeciso respecto a traer a su ser querido a una consulta, hágase estas preguntas:

  • ¿Le preocupa más que antes dejar a la persona sola durante una semana?
  • ¿Cree que sería capaz de preparar sus alimentos, tomar sus medicamentos recetados de manera confiable y resolver los problemas que se le presenten sin ayuda?

El curso de la EA varía de una persona a otra, y en algunos casos puede ser difícil identificar las primeras etapas. Pero si contestó que sí a cualquiera de estas preguntas, si observa alguno de los cinco síntomas o, más importante, si está observando un cambio notable respecto al nivel de funcionamiento anterior de la persona, probablemente es hora de consultar a un especialista. 

Si usted o un ser querido necesitan una consulta, comuníquese con uno de nuestros centros en Ohio, Florida, Nevada y Canadá: https://my.clevelandclinic.org/help

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